¿Por qué la actividad volcánica en El Hierro no puede considerarse una explosión freatomagmática?


Estos días, las Islas Canarias están viviendo momentos geológicamente muy intensos. La actividad volcánica puede ser un verdadero quebradero de cabeza pero también es una oportunidad para hacer ciencia, para descubrir los entresijos del interior del planeta y, desde el punto de vista personal, para aprender que la Tierra está viva, que es dinámica y que, por ende, evoluciona.

Como suele suceder en la “Era de la Información” han aparecido infinidad de fotografías y videos del fenómenos natural, incluso algunos de ellos, bajo el dudoso título de “Explosión freatomagmática”, han alcanzado la portada de Méneame.

No soy un experto en vulcanismo, pero sí he adquirido ciertos conocimientos durante mis estudios en Bélgica y México que me hacen dudar del término “explosión freatomagmática” para clasificar la actividad volcánica de El Hierro. A continuación voy a explicar por qué y vosotros decidis.

Primero que nada el vulcanismo canario es algo particular, ya que se asocia a un margen de placa pasivo y, sin embargo, ha sido muy activo a lo largo del tiempo (50 m.a.) y ha generado grandes volúmenes de magmas (150.000 km3). Basta tener en cuenta que las islas son enormes edificios volcánicos emergidos para comprobar afirmaciones anteriores.

Esta prolongada actividad volcánica tiene su genésis en las grandes fracturas del basamento en la prolongación de las fallas del Atlas africano o de los sistemas atlánticos de fallas transformantes. Haciendo el ejercicio de alinear los principales conjuntos volcánicos veremos que son una extensión exacta del sistema orogénico de Atlas africano. Son considerados ejes volcano-tectónicos.

Marco Geodinámico de las Islas Canarias. Fuente: Ministerio de Fomento, IGN.

Dado que el vulcanismo canario es antiguo, se han podido encontrar evidencias de varios tipos de actividad, aunque principalmente se pueden englobar en dos grandes grupos: Efusivo basáltico y Explosivo félsico.

La actividad efusiva basáltica es tranquila, de carácter fisural, genera grandes volúmenes de magma y no da lugar  grandes edificios volcánicos o depósitos de tephra. Todo lo contrario de lo que pasaría en un episodio de actividad explosiva. Es cierto que una erupción efusiva en contacto con el agua da lugar a una actividad muy violenta que se clasifica como erupción freatomagmática, pero para esto es necesario que se añada el agua después del comienzo de la actividad.

En el caso de El Hierro, los materiales submarinos fracturados que permiten el ascenso del magma ya están muy hidratados y no se producen los cambios físicos, ni en los magmas ni en el agua colindante, necesarios para que se dé una explosión de gran magnitud.

Imágen satelital de El Hierro tomada el 2/11/11. Fuente: NASA.

Otro aspecto a tener en cuenta es el llamado Índice de Explosividad Volcánica (V.E.I. siglas en inglés). Se trata de una escala de 8 grados que mide la explosividad de las erupciones en función del grado de fragmentación de los materiales eyectados y de la distancia de dispersión de los mismos, además de otros parámetros como el volumen de material o la altura de la columna eruptiva.

Índice de Explosividad Volcánica. Fuente: Houston Geological Society.


Esquema comparativo de grandes erupciones volcánicas. Fuente: Commons Wikimedia.

Para hacernos una idea de los grados podemos tomar como ejemplo la erupción del Tambora, Indonesia, en 1815, que dio lugar al llamado “año sin verano” como consecuencia directa del enfriamiento global producido por la el gran volumen de material inyectado a la atmósfera. Esta erupción, realmente explosiva, se clasifica como 7, super-colosal. No quiero imaginar una actividad volcánica de 8…

Modelo Digital de Terreno del nuevo volcán submarino de El Hierro. Fuente: Agencia Sinc.

Atendiendo a lo antes expuesto creo que podemos clasificar la actividad volcánica de El Hierro como efusiva. Teniendo en cuenta que no ha surgido columna eruptiva y que los piroclastos en muchos casos han sido centimétricos, por lo que la fragmentación ha sido escasa, además de que el área de dispersión de los mismos ha sido escasa y más influída por las corrientes marinas que por la propia energía del volcán, no creo que sea correcto clasificar la actividad volcánica en El Hierro como explosiva freatomagmática.

Fragmentos de lava desgasificandones. Fuente: IGN.

Sin embargo, es posible que si la erupción perdura en el tiempo lleguemos a un momento en el que podamos vivir un fenómeno tan apasionante como el nacimiento de una isla. Según vaya ascendiendo el edificio volcánico submarino la violencia de la erupción se irá incrementando, ya que el magma, esta vez sí, al reaccionar con el agua líquida del océano producirá grandes explosiones como consecuencia de la rápida evaporación y desgasificación. Quizás tengamos un Surtsey en nuestras costas.

Mientras tanto mucho ánimo a los habitantes de El Hierro!

Fuentes:

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9 respuestas a ¿Por qué la actividad volcánica en El Hierro no puede considerarse una explosión freatomagmática?

  1. meteocaudete dijo:

    Muy buenas apreciaciones, vaya que sí, muy buen artículo, recomendamos 🙂

  2. Geojuanka dijo:

    En todo caso, sería más correcto hidromagmáticas que es más general, porque freático según la RAE es:

    1.Dicho del agua: Que está acumulada en el subsuelo y puede aprovecharse por medio de pozos.
    2. Se dice de la capa del subsuelo que contiene estas aguas.

    Y el agua con la que está en contacto el magma es marina no freática.

    • geonopia dijo:

      Estoy completamente de acuerdo. La actividad magmática de El Hierro definitivamente puede clasificarse como hidromagmática. Pero he preferido dejarla como efusiva, ya que el término explosión, primeramente, no responde al fenómeno en particular y me parecía más divulgativo.
      En cualquier caso, muchas gracias por el comentario.
      Un saludo!

  3. Hola “Geonopia”:

    interesante historia, pero creo que disiento en ciertos aspectos. Una erupción hidromagmática no tiene por qué ser explosiva. Lo he confirmado aquí http://www.ees1.lanl.gov/Wohletz/PhysPHM-I.pdf:

    “The style of phreatomagmatic eruptions ranges from relatively mild interactions (during e.g. the inflow of low viscosity lava into a lake or the ocean) to extremely high energy explosions, that produce pyroclastic deposits consisting of more than 90 % fragmented country rock.”

    Decir que, por supuesto, no soy vulcanólogo, pero donde vivo hay ejemplos muy intereresantes de este vulcanismo, y ninguno ha sido explosivo.

    Es muy interesante el tipo de formaciones a que da lugar, sobre todo si los materiales no son de gran tamaño, como parece que está teniendo lugar en El Hierro. Cuando ello es así, los piroclastos se ordenan por tamaño formando estratos, al estilo de depósitos sedimentarios (http://www.volcanolive.com/phreatomagmatic.html).

    Aquí os mando algunas fotos de el volcán de El Golfo, en Lanzarote, donde podéis ver ese efecto de ordenamiento de materiales (más fotos en http://tinyurl.com/co363gx)




    ¿Qué pensáis? Saludos

    @carlosxabier

    • geonopia dijo:

      Hola @carlosxabier,

      Lo primero, muchas gracias por tu comentario, es realmente ejemplar e ilustrativo. Me encanta que se cree debate y que se lleve a cabo de esta manera tan sana y, sobre todo, argumentada.
      Ahora respondo a tu aportación. Tienes toda la razón, de hecho, la intención del post era justificar ese matiz, ya que se distribuyeron los videos bajo el título de “explosión freatomagmática” y no creo que se trate de explosiones, si no más de bien de una erupción fisural, tal y como dice Geojuanka, hidromagmática. Estoy de acuerdo contigo en que no toda actividad volcánica hidromagmática ha de ser explosiva, de hecho las zonas donde se produce más magma (en volumen) son las dorsales oceánicas y está relacionado con un adelgazamiento cortical y a un ascenso lento por estructuras disyuntivas.
      La actividad freatomagmática, con esta definición, suele asociarse con una VEI bastante alto, pues la adición de agua al magma produce un enfriamiento y desgasificación muy rápida del magma, lo que favorece la explosividad. Esta condición suele darse en el vulcanismo islandés y en el surtseiano, donde debido a las condiciones climáticas existen grandes acumulaciones de agua sólida que se añaden tras el inicio de la actividad volcánica.
      Creo que lo más correcto en el caso del famoso video es titularlo como actividad efusiva hidromagmática en El Hierro.
      No sé si he logrado responderte. Me gustaría dejar el artículo sin lugar a confusiones y bien redactado, por lo que me encantaría cualquier sugerencia que pudieras aportar. Leeré el artículo que adjuntas en detalle para las futuras correciones.
      Por último, agradecerte de nuevo tu estupendo comentario y haber empleado tu tiempo en leer GeoNopia!

  4. meteocaudete dijo:

    Caray Carlosxabier siempre aportando su más que interesantes aportaciones, intentaremos resumirlo todo en Boletín pendiente que tenemos al respecto y, con las oportunas menciones y enlaces por supuesto. Muy interesante el debate sin duda.

    • Pues no te apures, meteocaudete.

      Cuando estaba escribiendo aquello, tenía en mente un libraco pero no daba con él, así que lo dejé para más tarde. Ya lo encontré. Se trata de este http://tinyurl.com/crozjza “Los volcanes de Canarias: guía geológica e itinerarios”.

      En el capítulo relativo a Lanzarote, el apartado dedicado al volcán de El Golfo habla, efectivamente, de “explosiones violentas que fragmentan el magma en partículas muy finas que en contacto con el agua producen una especie de cemento muy consistente”. Los depósitos que decía en el otro post se llaman oleadas piroclásticas o “surges”: cuando una explosión erosiona las capas ya depositadas y se depositan otras en las superficies recién formadas. En algunas de las fotos que os mandé, precisamente se ven huellas de las explosiones, que serían esos grandes fragmentos que, de repente, se insertan entre los estratos.

      Parece lógico: al entrar lavas de más de 800-900 grados en contacto con agua, la dilatación de esta es tan instantánea que produce esas explosiones. Algo en lo que no había pensado.

      El libraco de Francisco Anguita es más que interesante. Pero sería bueno que consiguiérais algún vulcanólogo para ver qué dice al respecto.

      saludos

  5. Balam dijo:

    Amigo mio, que mente tan ágil la tuya! Yo he seguido de cerca el crecimiento de El Hierro y no había tomado en cuenta ese punto de la explosión freatomagmática.
    Igualmente espero con muchas ansias lo que pase con las Canarias. Saludos y felicidades por tus grandes temas en tu blog.

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